Skylab

 

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Les américains marchent sur la Lune mais les soviétiques, eux, ont pris une voie différente. Ils s'initient aux longs séjours en orbite terrestre. L'URSS envoya la première station orbitale Saliout 1 le 19 avril 1973. Les USA réagissent; et comme le programme Apollo est arrêté, ils se lancent dans la mise en orbite d'une station. Avec le matériel en surplus d'Apollo, ils vont fabriquer Skylab.
Le S-4B est ainsi vidé de ses réservoirs et on y installe une zone de logement à deux étages. Celui du dessus était réservé aux expériences et aux instruments scientifiques. Dans celui du dessous, les logements et autres conforts à la vie des astronautes sont aménagés. La station fait 24,6 m de long pour un diamètre de 6,6 m. Elle est équipée de 4 panneaux solaires qui fournissent 10 500 W. La surface totale de ces cellules photovoltaïques est de 730 m2. L'ensemble pèse 90,6 tonnes. A l'intérieur, l'équipage dispose de 347 m3 d'espace vital. La station est également équipée d'un système d'amarrage pour l'arrimage avec un vaisseau Apollo.
Les but ce cette station orbitale est de montrer que les humains peuvent vivre et travailler dans l'Espace durant de longues périodes mais aussi d'accroître nos connaissances sur la Terre et le Soleil.

Le décollage de Skylab 1 et une photo de la station orbitale.

 

Skylab est lancé sans équipage par une fusée Saturn 5 le 14 mai 1973 depuis Cap Canaveral. Mais les oscillations de la fusée abîment la station tel et si bien qu'un panneau solaire est détérioré tandis qu'un autre reste bloqué. Le bouclier anti-météorites est aussi arraché de l'ensemble. La température dans la station est alors de 52°C. Toutefois, la station est mise en orbite à 435 km d'altitude ; elle fait le tour de la Terre en 93 minutes. Cette mission, la première de Skylab, est appelée Skylab 1.

L'intérieur de la station. A droite, un astronaute effectue une expérience.

 

Skylab 2 décolle le 25 mai 1973 avec à son bord Charles Conrad, Paul Weitz et Joseph Kerwin. Pour rejoindre la station, ils utilisent une fusée Saturn 1B. Leurs principales tâches sont de réparer les panneaux solaires et d'installer un nouveau bouclier anti-météorites. Ce qui sera fait sans encombre. L'équipage reste 28 jours puis amerrit le 22 juin.

Le CSM s'arrime à la station et un astronaute effectue une sortie pour réparer les panneaux solaires.

 

Lors de Skylab 2 et 3, de nombreuses expériences biologiques furent exécutées. Les astronautes ont à leur disposition des animaux afin d'étudier leurs comportements en apesanteur. Les équipages réalisent de même une quantité impressionnante de photographies. Au total, 46 000 photos de la Terre et 176 000 du Soleil sont prises. Lors de Skylab, les astronautes ont pu étudier la comète " Kohoutek ". Skylab 2 et 3 restèrent respectivement 59 et 84 jours en orbite.

Le décollage de Skylab 4 et une photographie du Soleil prise depuis la station

 

L'orbite de la station étant basse, cette dernière perd constamment de l'altitude. La NASA prévoit alors de la rehausser à l'aide d'une navette. Mais cette dernière n'est pas prête à temps et Skylab se désintègre dans l'atmosphère le 11 juillet 1979, après 34 981 révolutions terrestres. Les plus gros débris, sont récupérés en Australie.

 

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